Nog niet zo lang geleden bezocht ik een cacaoplantage in het zuiden van Vietnam. Ik was nog nooit op een cacaoplantage geweest. De eigenaar was een oude man, die de cacao eigenhandig verwerkte tot chocola zonder dat daar een grote fabriek aan te pas kwam. Hij had de kunst van zijn vader geleerd, die het op zijn beurt weer van een Fransman geleerd had. Dat deed me denken aan de film Chocolat, waarin Juliette Binoche mensen voor zich wist te winnen met haar chocolade. Voor elke kwaaltje had ze een recept, of het nou ging om een gebroken hart, vermoeidheid of chagrijn.

De oude man in Vietnam bood ons een borrelglaasje huisgemaakte chocolade aan, aangelengd met water. Qua smaak herinnerde het me aan de cacao ceremonies waar ik was geweest: sterk, licht bitter en verre van zoet. In de oude Maya culturen werd cacao gezien als natuurlijk geneesmiddel. Het is rijk aan ijzer, magnesium, kalium, zink en antioxidanten. De oude man in Vietnam heeft het ook over de gezondheidsvoordelen van cacao. “Door dit elke dag te drinken, ben ik op mijn oude dag nog zo fit en gezond,” zegt hij terwijl hij naar het glaasje wijst. “En zie ik er nog zo goed uit,” voegt hij er lachend aan toe.

Wat zijn die gezondheidsvoordelen van cacao eigenlijk? We zetten ze voor je op een rij:

1.Het biedt troost

Chocolade bevat fenylethylamine. Dat is een lichaamseigen stof, die aangemaakt wordt als mensen bijvoorbeeld verliefd zijn. Het zorgt ervoor dat endorfine vrijkomt in de hersenen. Dit gelukshormoon vermindert angst en werkt perfect tegen stress, omdat het voorkomt dat er cortisol (stresshormoon) aangemaakt wordt.

2.Het is een bron van plantaardige eiwitten

Bij plantaardige bronnen van eiwitten denk je al snel aan soja, linzen, noten of kikkererwten. En niet per se aan chocola. Toch krijg je met elke eetlepel rauwe cacaopoeder 1 gram eiwitten binnen. Volgens de Gezondheidsraad hebben we ongeveer 0,8 gram per kilo lichaamsgewicht nodig, dus als je 70 kilo weegt, is dat 56 gram eiwitten per dag. Even dooreten dus.

3.Het is goed voor je huid

In het nieuwe boek van Juglen Zwaan en co, Gezond van Kop tot Teen, valt te lezen dat chocolade onze huid kan beschermen tegen de schadelijke werking van zonlicht. Chocola is namelijk rijk aan antioxidanten, die weefsel en cellen beschermen en dus ook in de huid hun werk doen. Het bevordert bovendien de bloedtoevoer naar de huid. Let op: het beschermt natuurlijk niet tegen de zon zelf, dus wel gewoon blijven smeren met zonnebrand.

4.Het ondersteunt je geheugen

Chocola is extreem rijk aan polyfenolen met een grote antioxidantenkracht. Volgens vele studies is zo’n superfoodbommetje daarom zeer gunstig voor ons brein, en dan met name het geheugen. Ook zou de ontstekingsremmende kwaliteiten van chocola kunnen helpen bij het behandelen van bijvoorbeeld een hersenschudding.

5.Het helpt tegen hart- en vaatziekten

Er zit veel magnesium in pure chocola. Dit mineraal houdt de hart- en bloedvaten gezond. Cacao vermindert bovendien de hoeveelheid slechte cholesterol en verhoogt juist de goede cholesterol. De grote hoeveelheid flavonoïden in cacao zorgt ook nog eens voor bloedvatverwijding en een verlaging van de bloeddruk. En de aanwezige polyfenolen hebben een ontstekingsremmend effect, wat gunstig is voor de gezondheid van het hart. Hierdoor daalt het risico op cardiovasculaire ziektes mogelijk. Rauwe cacaopoeder is hiervoor het meest effectief, omdat hier de meeste flavonoïden in zitten.

6.Het verlaagt de kans op een beroerte

Wetenschappers in Finland testten in 2012 een groep mannen, waaruit bleek dat het eten van pure chocola het risico op een beroerte met maar liefst 17% verlaagt. Dat het eten van pure chocola de kans op een beroerte verkleint, bleek een jaar eerder ook al uit een Zweeds onderzoek onder meer dan 33.000 vrouwen. Ook hier spelen de eerder genoemd flavonoïde een rol: die kunnen een te hoge bloeddruk voorkomen en daarmee het risico op een beroerte verkleinen.

7. Het helpt bij afvallen

Als je een klein stukje pure chocola 20 minuten voor de maaltijd op je tong laat smelten, dan geeft dit een verzadigd gevoel. Hierdoor eet je minder. Als je hetzelfde na de maaltijd doet, is de kans groot dat je daarna minder snel gaat snacken. Neurowetenschapper Will Clower schreef daar in 2014 al het boek Eat chocolate, loose weight over.

Bovengenoemde voordelen van chocola gelden vooral voor pure chocola met minimaal 70% cacao of voor rauwe cacaopoeder. Daarmee geven we je overigens niet het excuus om elke dag ongegeneerd een reep chocola naar binnen te werken. Eén of twee stukjes zijn vaak al voldoende, terwijl een grote dagelijkse hoeveelheid juist weer schadelijk kan zijn voor je gezondheid. Dat gezegd hebbende: geniet vooral heel erg van de paaseitjes dit weekend.