India is rijk aan culturen, godsdiensten, kleuren en geschiedenis. Het is een land van grote tegenstellingen. En een land van extreme schoonheid, waar ambachten generatie op generatie worden doorgegeven en zo behouden blijven. Shayonti Chatterji groeide op in India, reisde de wereld over en woont nu al jaren in Nederland. Met haar bedrijf Urban Medley produceert ze handgemaakte, eerlijke en duurzame vegan sjaals om jou meer kleur in je leven te geven en de Indiase ambachten te behouden. HetkanWEL sprak Shayonti over haar bedrijf en nam ons (virtueel) mee op reis over de wereld.

Een open-minded gezin

Shayonti groeide op in India in een ruimdenkend gezin. Iets wat niet vanzelfsprekend is in de Indiase cultuur. “Mijn ouders waren elkaars gelijken. Voor hen was er geen verschil tussen man en vrouw. En voor mij dus ook niet. Ik mocht mijn eigen keuzes maken. Als ik uit wilde gaan, dan hield niemand me tegen, maar hielp mijn vader me wel om me voor te bereiden op onverwachte situaties. Wat ze wel van me verwachtten, was dat ik verantwoordelijkheid nam voor alles wat ik deed. Mijn moeder zei altijd: het leven is als een bal, die je tegen de muur gooit, die kaatst altijd een keer terug.”

Een leven in Rusland

Op 18-jarige leeftijd verliet Shayonti India. Het was 1986 en ze had een beurs gekregen om financiële economie in Moscow te studeren. Er waren goede relaties tussen India en Rusland waardoor het haalbaar was. “Ik had interesse in Rusland en in wat ik via kranten las en op de radio hoorde over het communisme. Deze kans wilde ik met beide handen aangrijpen en alles eruit halen wat erin zat. Ik studeerde hard en in de vakanties probeerde ik het hele land door te reizen. Dat was nog niet zo gemakkelijk, omdat de staat ons allerlei beperkingen opgelegde. Er was censuur en de staat bepaalde alles. Na het beëindigen van mijn studie, bleef ik. Ik ging werken bij een Engels bedrijf dat producten op de Russische markt wilde introduceren. Het was een moeilijke, maar geweldige tijd, die mijn leven bepaalde.”

vegan sjaal

Een nieuw bedrijf in Nederland

In 1998 verlieten Shayonti en haar man Rusland en verhuisden ze naar Hongarije, om in 2003 in Nederland te landen. “In Nederland werkte ik ruim15 jaar als ondernemer in de natuurlijke cosmetica, richtte het journalistieke platform ‘Our Front Cover’ op en coachte met veel plezier vrouwelijke ondernemers, maar ik wilde iets voor mijn thuisland doen. Op kleine schaal, dat echt een verschil kon maken.”

Opkomende ontwerpers

“Centraal stond, dat ik de rijke Indiase cultuur wilde beschermen. Door de vraag naar fast fashion is er in de mode-industrie minder interesse in ambachten en is er een kans dat deze verloren gaan. Om dat te voorkomen, ging ik op zoek naar opkomende ontwerpers, die traditionele technieken en patronen gebruiken, maar wel aansluiting zoeken bij een breed publiek. En natuurlijk moesten ze duurzaam werken. Het resultaat is Urban Medley. Ik verkoop handgemaakte vegan sjaals van biologische katoen en duurzame zijde, ook wel peace silk genoemd.”

Het verschil tussen duurzame zijde en ‘gewone’ zijde is dat duurzame zijde gemaakt wordt van een restmateriaal. Voor gewone zijde worden rupsen in hun cocon levend gekookt. Daarna wordt de cocon gebruikt om draad van te maken. Bij duurzame zijde krijgt de rups de kans om een vlinder te worden. Daarna pas wordt de cocon gebruikt om draad van te maken. Dit draad is gebroken, waardoor het niet zo glad is als gewoon zijde, maar er heeft geen dier voor hoeven lijden. En juist de oneffenheden geven het materiaal body en een mate van ruwheid. Samen met het handwerk, zijn hierdoor geen twee items hetzelfde. Dat maakt het niet alleen mooi, maar ook uniek.”

vegan sjaal

Meer weten over de impact van Urban Medley, check dan de website.

(De win-actie die we hadden, is beëindigd. We hebben geloot en een gelukkige winnaar gevonden!)